为什幺澳洲袋熊可以排出方形大便?

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为什幺澳洲袋熊可以排出方形大便?

身为澳洲的有袋类动物,袋熊矮矮胖胖的可爱模样绝对会让你印象深刻,不过牠们还有一个你大概不知道的「祕技」:会产製立方体大便。

自然界中的唯一

自然界中,澳洲袋熊(Wombat)为目前已知、唯一一种会排出立方体大便的动物,总是让许多科学家为之着迷。

对于这个现象也有各式各样的说法,目前最主流的猜测是立方体的大便方便牠们标记自己的领土(因为大便不会滚走);有人则认为这和湿度有关,指出一般袋熊所处的环境比较乾燥,大便就会比较有稜有角,但当袋熊待在水源较多的动物园时,大便就会比较圆滑;也有人相信袋熊的消化系统是造成这种现象的一大原因。

大家都爱猜  研究的不多

虽然人们对袋熊大便的关注从来没有少,但是一直没什幺科学家对此进行更深入的研究──直到专攻生物体体液的派翠西亚(Patricia Yang)听闻这件事。

今年 5 月,英国「国立便便博物馆」宣布他们蒐集到袋熊的大便。看到这些大便的稜角吗?

 在这张照片,更明显看出袋熊「特产」的方形大便。

不相信 Google 的答案

几个月前,乔治亚理工学院机械工程系的博士后学者派翠西亚听闻「袋熊方大便之谜」,但一直不太相信这是真的,她说:「我还去 Google,然后看到一大堆方形的袋熊大便,但我就是很怀疑。」所以她决定和同僚大卫(David Hu)一探究竟。

从澳洲来的研究对象

由于北美没有任何一座动物园有饲养袋熊,两人必须从澳洲运来两只被路杀的袋熊来研究,所以他们好不容易等到袋熊后,大卫打趣地形容,他们就像「打开圣诞礼物一样」兴奋地把袋熊的内脏拿出来。

方形肛门?不是

派翠西亚则说:「一开始时,我还猜牠们搞不好有个方形的肛门,或肚子哪里有可以形成立方体的地方。」但这些假设都没有成立,而他们很快就注意到这其实跟袋熊肠子的弹性有关。

为什幺澳洲袋熊可以排出方形大便?

 2005 年,摄影师捕捉一只误闯网球场的袋熊画面。

肠子为塑形工具

一般来说,从消化系统排出的大便形状,会根据肠道蠕动时「捏出」的状况而定。派翠西亚的研究中,同时将猪和袋熊的肠子充气比较后,发现猪的肠子整体来说充满弹性,所以排出来的东西会比较圆,相较来说,袋熊的肠子则有些地方有弹性、有些地方较硬。

很乾  排出后不解体

因此研究人员推测,就是这样的状况,才会让袋熊的大便经过这些比较缺乏弹性的地方时产生明显的边线。除此之外,袋熊为草食性动物,粪便都常较乾硬,自然「有助于」维持立方体大便的稜角。

为什幺澳洲袋熊可以排出方形大便?

 虽然这只是初步研究,还是提起了袋熊专家的兴趣。就说:「这是我第一次看到有人可以从物理、生物学的角度提供一个不错的解释。」

南澳袋熊组织 Wombats SA 负责人克莱门茨(Peter Clements)也觉得这份研究很有帮助,但是他认为研究中「如果对可能的机制解释更多点会更有帮助」。

为什幺澳洲袋熊可以排出方形大便?

 由于生物界中立方体并不常见,因此派翠西亚相信了解袋熊格外有研究价值。

可能对製造业有帮助

对此,派翠西亚也承认的确还有许多悬而未决的问题,相关研究也仍在进行,不过无论如何,她相信这些研究可能对製造产业带来帮助。

製作立方体的第三种方法:袋熊

一如网路媒体 ScienceAlert 提到,生物界的立方体会这幺罕见,是因为在製造平面和稜角等过程都需要更费力。派翠西亚也指出,现在人类如果想製作方形物品也只能靠塑形、裁切两种方法,但是「袋熊却有第三种方法」。

派翠西亚提到,製造业未来也许能不靠铸模,而是像袋熊一样,利用管道的弹性差来製作立方体,她说:「如果这种方法适用,那一定很酷。」